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东部大学行,兼谈美国文理学院

     作者:小放

    女儿还有两年上大学,但女儿对大学是啥样,喜欢哪些类型的大学,怎样进喜欢的大学,并没有感性认识,于是女儿提议利用今年的暑期到美国的大学看看。

    我们在选择高中的时候,也参观了不少本地的私立和教会学校,在一个著名的私立高中的介绍会上,记得一位老中问了一个问题:“贵校每年有多少学生进入顶尖大学?”,对我们来说,这是一个衡量高中水平的硬指标,但学校的负责人巧妙地回避了这个问题,她说:“顶尖大学都是对学生相对而言的,你进了你喜欢的大学,进了适合你的大学,你就是进了你的顶尖大学,本校的目的之一就是帮助你进入你心目中的大学。”本人非常赞同她的回答,每个人的兴趣、能力、志向都是不一样的,孩子们并非一定要进入象牙塔才算成功,适合你的大学就是最好的大学。

    我们州的大学其实相当不错,其地位在全美的评比中相当靠前,更何况那里会有大批高中的同学作伴,女儿有兴趣到州立大学里学医。两年的高中生活,女儿的自信心不断加强,萌发了去美国著名大学看看的意愿。这个暑假的大学行就是女儿先提出来的。今年一放假,女儿就列了一个有十几个著名大学的名单,然后根据它们的地理位置、学校开放时刻和我们的时间安排,进一步筛选了其中的七所,理了一个旅行计划,打印了所有相关的地图。当女儿把整理好的资料交到我的手里时,已是厚厚的一叠,我很是欣慰,我没有操一点心,也没有要求女儿这样做。我的任务就是按照她的地图开车和提供旅行费用。

    宾希凡利亚大学

    普林斯顿大学

    哥伦比亚大学

    布郎大学

    MIT

    哈佛大学

    卫理斯学院

    威廉斯学院

    我们一路行程五天,开车一千二百英里,参观了宾希凡利亚大学,普林斯顿大学,哥伦比亚大学,布朗大学,麻省理工学院,哈佛大学,卫理斯学院和威廉斯学院,全部是美国的顶尖大学,进入任何一间都不容易。华人对列在前面的几所大学相当熟悉,网上对这一类综合性的大学的介绍较多,华人想进入的名校基本上都在这一类,我就不再赘述了。这里我只聊聊在卫理斯学院和威廉斯学院的走马观花印象。

    这两所学校属于Liberal Arts College (LAC),中文翻译成“文理学院”,简单地说就是提供文理贯通知识广泛的基础教育的学院。在普林斯顿大学和哥伦比亚大学参观的时候,他们都提到他们也提供良好的liberal arts教育课程,他们是指专业不明显但基础知识雄厚的课程。随着科技和社会的发展,LAC实际上也分专业的,但仍然以基础教育为主,还要求学习好几门与本专业没有任何关系的课程,尤其注重培养学生在文理两方面的跨学科知识,从这个意义上讲,中文对这类学院的翻译是相当准确的。LAC没有进一步深造的专业学院,没有医学院,没有法学院,也没有商学院。

    卡内基梅隆大学的计算机系一直名列美国该专业的前三名,几年前我在参观那里的时候,他们强调他们对本科的教育是多么重视的,质量是多么好的。但他在后面加了一句,说他们当然不能跟Amherst和Williams这些学校比,因为他们是专门搞教学的。可见,LAC的教学质量是公认的。这类学校里一般没有高等研究生院,教授一般也没有研究任务,教授的唯一工作就是教书。而学校也不能靠学术研究成名,学校的全部声誉于是完全靠教育出来的学生质量。与普通综合大学比拼的热点就是这类学校的教学质量。

  
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